Los artistas japoneses han estado creando arte corporal desde mucho antes de que se escuchara tararear una máquina de tatuar en un estudio. Durante siglos, los artistas de Irezumi han estado empleando una técnica llamada tebori: hacer tatuajes a mano. Este enfoque de los tatuajes japoneses tradicionales, que consiste en utilizar un palo de madera o metal (conocido como nomi) con un juego de agujas sujetas a su punta para insertar tinta en la piel, todavía lo practican los tatuadores hoy en día. Pero el método se remonta al período Edo (1603-1868), cuando el estilo apenas comenzaba a tomar forma.

Te- significa “mano” y -bori significa “tallar”, lo que puede parecer una forma desagradable de describir el tatuaje, pero en el contexto del origen del estilo, tiene sentido: Irezumi surgió de las imágenes que se encuentran en ukiyo-e. , que se crearon tallando imágenes en bloques de madera, sumergiéndolas en tinta y presionándolas sobre papel. Para los artistas japoneses de la época, los paralelos entre los dos medios, la idea de tallar y el uso de tinta, eran evidentes y esto informaba el léxico cultural que rodea al tatuaje. El título del trabajo “horishi”, por ejemplo, se puede traducir como tatuador y tallador de madera, porque los grabadores solían usar la luz de la luna como tatuadores o estar afiliados a ellos.

Al realizar tebori, los artistas apoyan el eje del nomi entre el pulgar y el índice para guiar las agujas mientras usan el otro brazo para introducirlo mediante una serie de movimientos repetitivos. Emplean una serie de técnicas diferentes, utilizando un empuje similar a una palanca: tsuki-bori – o un movimiento de empujar y tirar como una pluma – hanebori. Aunque es menos común hoy que en el pasado, algunos artistas tebori todavía hacen su propia tinta mezclando sumi, una barra de tinta negra hecha de hollín, y agua en una suzuri (piedra de entintar) hasta lograr la consistencia deseada. Cada horishi tiene su propia forma de hacer las cosas, ya sea la forma en que hacen sus agujas o preparan su tinta; todo depende de su preferencia personal y de la adaptación de sus herramientas a las exigencias del cuerpo.

De todos los sistemas de aprendizaje en el mundo de los tatuajes, los que se realizan en la línea del tebori son quizás los más intensivos. Esta tradición de tatuadores que transmiten conocimientos a sus protegidos se conoce como deshiiri y se remonta a mediados del siglo XVIII. En esta capacitación formal, los estudiantes aceptan una servidumbre por contrato de cinco años, realizando tareas domésticas y quehaceres domésticos a cambio de la oportunidad de ver a un horishi trabajar y replicar diseños de memoria (no se permite el rastreo). Para aprender correctamente a ilustrar diferentes figuras, los alumnos también deben aprender las historias detrás de ellos, sumergiéndose completamente en el folclore subyacente a la forma de arte.

Gran parte del tebori se trata de aprovechar la sangre vital de Irezumi, y aquellos que todavía lo practican están preservando una parte de la cultura japonesa que de otro modo quedaría ahogada por el zumbido de las máquinas de tatuar. Con cada impulso de su nomi y el nuevo aprendiz que toman uno, artistas como los que aparecen aquí están llevando la tradición y su historia al nuevo milenio.

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